Animali Wiki
Advertisement

Utahraptor (il cui nome significa "predatore dello Utah") è un genere estinto di dinosauro Teropode Dromeosauride vissuto nel Cretaceo inferiore, circa 126 milioni di anni fa, nello Utah, Stati Uniti. Il genere contiene una singola specie, U. ostrommaysorum, specie che rappresenta il membro più grande della famiglia dei Dromaeosauridae.

File:Utahraptor.png

Descrizione[]

L'olotipo di Utahraptor è piuttosto frammentario, ed è costituito da frammenti di cranio, una tibia, artigli e alcune vertebre caudali. Questi pochi elementi che l'animale poteva raggiungere circa il doppio della lunghezza di un Deinonychus. Come la maggior parte dei Dromaeosauridi, lo Utahraptor possedeva un grande artiglio a falce su ciascun secondo dito del piede. In un esemplare, l'artiglio a falce è lungo 22 centimetri, ma è possibile che in vita raggiungesse anche i 24 centimetri.

L'esemplare più grande di Utahraptor ha una lunghezza stimata fino a 7 metri per un peso di circa 500 kg, comparabile in dimensioni ad un orso polare. Tuttavia la scoperta di Kirkland del 2001, indica che l'esemplare potrebbe essere stato molto più pesante di quanto precedentemente stimato.

Si pensa che i parenti più stretti dello Utahraptor siano il piccolo Dromaeosaurus e il gigante mongolo Achillobator.

Sebbene non siano mai state ritrovate piume associate ad esemplari di Utahraptor, vi sono forti evidenze filogenetiche che suggeriscono che tutti i Dromaeosauridi le possedessero. Questa prova deriva dal tracciamento filogenetico delle linee evolutive, che consente ai paleontologi di dedurre caratteristiche che esistono in una clade basandosi sull'esistenza di quella caratteristica in una forma più basale. Il genere Microraptor è uno dei più antichi Dromaeosauridi noti ed è filogeneticamente più primitivo di Utahraptor. Siccome sia Microraptor sia altri Dromaeosauridi possedevano piume, è ragionevole supporre che questo tratto fosse caratteristico della famiglia. Non vi sono inoltre prove che le piume siano state perse in specie di Dromaeosauri più derivati.

In uno studio del 2001 condotto da Bruce Rothschild e da altri paleontologi, due esemplari composti da piede riferiti a Utahraptor sono stati esaminati in cerca di segni di frattura da stress, ma in nessuno dei due esemplari sono stati ritrovati tali segni.

Storia della scoperta[]

Questo dinosauro è il più grande membro finora conosciuto della famiglia dei Dromeosauridi, che include altri dinosauri famosi quali il Deinonychus ed il Velociraptor; difatti, da muso a coda, poteva raggiungere una lunghezza variabile dai 6 ai 7 m. I resti dell'Utahraptor, provenienti della formazione di Cedar Mountain, furono descritti nel 1993 da James Kirkland, Robert Gaston e Donald Burge. Casualmente, poco tempo prima Steven Spielberg produsse Jurassic Park, nel quale uno dei dinosauri principali, pur venendo nominato come Velociraptor, era straordinariamente simile alla nuova specie scoperta e al Deinonychus. La specie tipo di questo animale, U. ostrommaysorum, è stata chiamata così in onore del paleontologo americano John Ostrom e di Chris Mays, della Dinamation International.

Paleobiologia[]

Come tutti i Dromeosauridi, lo Utahraptor possedeva un gigantesco artiglio sul secondo dito del piede, che nel suo caso poteva raggiungere i 23 centimetri di lunghezza. L'animale probabilmente afferrava le sue prede con gli arti anteriori e le colpiva con quelli posteriori. Recenti test adottati su artigli simili, ma più piccoli, del Velociraptor, indicano che questo tipo di artigli probabilmente era usato per pugnalare, piuttosto che per squarciare. Lungo fino a sei metri e pesante circa 700 chilogrammi, lo Utahraptor era sicuramente un predatore eccellente. Si pensa che mute di questi animali avrebbero potuto cacciare e abbattere addirittura i grandi sauropodi come il Cedarosaurus o addirittura i "carri armati viventi" come il Gastonia, anche se è forse impossibile sapere se effettivamente lo Utahraptor vivesse in branchi.

Advertisement